Adonis Diaries

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The assassination of Luqman Slim underlines that the scope for dissent in Lebanon is rapidly narrowing.(More like widening with the increase of calamities that are Not resolved by any institution)

The killing of Luqman Slim is another bad omen for Lebanon. Luqman was not just any activist. (Very few Lebanese have heard of him, mostly the embassies were dealing with him and funding his institution Umam)

He was a vocal critic of Hezbollah (for over 25 years and he visited Israel too), who chose to continue living in his family’s home in Haret Hreik in the southern suburbs of Beirut, an area controlled by those whom he criticized harshly. (And lived in security and safety)

I met Luqman in 2004 with the late journalist Samir Kassir and Samir’s wife Giselle Khoury. (Late Kassir was assassinated by the Druse civil war leader Walid Jumblatt, as a matter of female jealousy )

Luqman, with his wife Monika Borgmann, had invited us to watch a private screening of a movie they had produced on the Sabra and Shatila massacres of 1982.

The debate that ensued was as harrowing as it was enlightening. It was the first of many interactions over the subsequent two years around the memory of the civil war, questions of accountability, and commemoration of the victims, and their importance for Lebanon’s future. These debates dissipated after Samir’s assassination on June 2, 2005.

Luqman was also a harsh critic of Lebanon’s political class, of the repression of the uprising in Syria, of Iran’s regional involvement, and of much else. (What about US invasion of Iraq? Of Israel successive pre-emptive wars on Lebanon…)

But he was also more than that. With Monika, Luqman went on to establish the UMAM documentation and research center in his family home. UMAM aims to inform the future (generation?) by addressing past atrocities.

Since 2005, the center has been collecting information and establishing a database for all those killed, or who disappeared, during the fifteen-year Lebanese civil war. It has also made documentaries and organized discussions on some of the most painful episodes of that conflict.

Their work is critical if Lebanon is to come to terms with the war’s legacy and is essential in determining accountability for the crimes committed during that time. (The Lebanese parliament decided to absolve all the civil war leaders and those who committed crimes against humanity. And these “leaders” are still controlling and ruling Lebanon since 1992)

This work carried out by Luqman and Monika was vital in a country where the political leadership is largely made up of those who fought during the war. Lebanon’s conflict ended with the mantra of “no victor and no vanquished.”

In 1991, parliament passed an amnesty law covering most of the crimes committed during the conflict. Militia leaders moved from the streets into government to occupy the state and its institutions. The history of the civil war was never integrated into school curriculums. Knowledge of the war has largely been defined by individual points of view, not by a collective Lebanese effort to remember the war to better transcend it.

To understand the killing of Luqman one must also look at Lebanon’s broader context.

Since October 2019, when the Lebanese took to the streets to protest against the corruption of their political parties and leaders, the country has been facing an economic collapse that has impoverished more than half the population and decimated the middle class. (Bankrupt State at all levels, politically, economically and financially)

Rather than addressing the sources of discontent, the leadership has remained unwilling to implement the reforms needed to unlock international financial aid, for fear that this would undermine their influence over their constituencies.

Lockdown measures associated with Covid-19 have only hastened this economic breakdown. Without outside financial support Lebanon will continue to sink into the abyss.

Ironically, by protecting their system and continuing with a business-as-usual approach the political parties have also signed its death warrant. That may not be a bad thing, but in the meantime millions of Lebanese will suffer terribly.

The catastrophic (electromagnetic pulse bomb) explosion in the port of Beirut last August 4 further increased the anger of the Lebanese and their vocal criticism of the political leadership.

Six months later, no one has been held accountable for what happened and the official investigation is going nowhere. For many Lebanese there was no question as to who was responsible, when protestors hanged effigies of their political leaders on gallows set up at a demonstration in Martyrs’ Square last year.

Luqman’s killing underlines that the space for dissent is closing fast in Lebanon. Over the past year or so, the political leadership’s tolerance for criticism has been decreasing as more and more journalists and critics have been taken into custody by the authorities.

Yet Luqman’s killing went much further. It heralded a return to political assassinations as a means of silencing those in opposition.

The crime has sent shock waves across Lebanon and beyond, especially among opposition groups and, more so, among most of the 19 officially recognized religious sects.

For many this brought back memories of 2005 and the years that followed, when Samir Kassir, Gebran Tueni, (Communist secretary general Georges Hawi, Mohamad Chatah, Pierre Jr. Gemayel, and many security officials… Pierre Jr. Gemayel was assassinated by agents who were dispatched from the US embassy and returned to the embassy. And why was Pierre Jr. assassinated? Because he expressed his opinion during the government meeting of valuing Hezbollah resistance during the 33 days pre-emptive Israel/US in 2006)

One wonders whether Luqman Slim would have been killed had Kassir and Tueni killers been brought to justice. (Lebanon never brought to trial Israel, US, France, England… perpetrator of assassinations, Not even lesser States such as Jordan, Saudi Kingdom or the Emirate..)

That is why we should have serious doubts as to whether those who assassinated Luqman will themselves be brought to justice.

A reminder of the period after the assassination of Rafic Hariri and the withdrawal of the Syrian troops in 2005

La mémoire libanaise de Lokman Slim: Umam? Like Nations?

Après l’assassinat de l’intellectuel chiite, sa femme, Monika Borgmann, souhaite continuer la mission que le couple s’était fixée.

OLJ / Par Lyana ALAMEDDINE, le 11 février 2021 

Note 1: Monika Borgmann, wife of Slim, wrote that The “Hangar” was a political decision in order to counter Hezbollah “monopoly” on the kinds of arts and culture prevalent in Al Dahiyat.

Chloé Kattar added: By opening up the quarter of Haret Hreik (dominated by Hezbollah culture), we responded to the wishes of the local people to varieties of artistic offering, an alternative to these marginalized people with limited access to different cultural orientations…

My question is: What Offering alternative “debouche” for culture and arts should translate into supporting our existential enemy of Israel? And making it a purpose to antagonize every achievement of Hezbollah in securing Lebanon autonomy and becoming a counter-balance military force to Israel successive pre-emptive wars on Lebanon?

Note 2: Lokman was born and lived in Haret Hreik and lambasted against Hezbollah for 25 years, and he was mainly protected by Hezbollah. Thus, which political parties and States decided to get rid of Lokman and why? Has he been a liability to a few embassies with no worthy return for his meager intelligence pieces?

« Vous devriez discuter, vous êtes tous les deux intéressés par les choses morbides. »

C’est cette petite phrase, lancée par l’un de leurs amis en commun, qui est à l’origine de la première rencontre entre Monika Borgmann et Lokman Slim en 2001, au Zico House à Hamra.

Entre la journaliste allemande arabophone et l’intellectuel libanais, « cela a tout de suite été le coup de foudre », confie Monika dans le bureau de son époux, en plein cœur de la banlieue sud, dans la maison patricienne des Slim.

C’est là, dans la villa blanche aux fenêtres et portes vert pastel, « qui a vu passer cinq générations », que le couple a donné naissance à Umam en 2004, une association de documentation et de recherches visant à reconstituer et réconcilier les mémoires libanaises.

Dans les locaux d’Umam, une affiche montrant Lokman Slim. A l’arrière-plan, sa soeur Rasha el-Amir. Photo João Sousa

Umam, c’est avant tout l’histoire de leur rencontre. Celle de deux individus passionnés par la nature humaine, dans ce qu’elle a de meilleur et (surtout) de pire, et par les blessures et les traumas du passé.

« Tout a été très vite entre nous. Nous avons commencé à travailler ensemble, puis nous nous sommes installés ensemble », raconte la cofondatrice de l’association, entourée des livres, objets et cartons qui remplissent la pièce, laissant à peine transparaître les murs.

Dès 2001, le couple se lance dans son premier grand projet, un documentaire sur les massacres de Sabra et Chatila en 1982, racontés par 6 des bourreaux de l’époque. (I published several articles on this camp genocide of civil Palestinians/Lebanese without weapons and by Israeli investigators and foreign journalists)

Massacre“, coproduction libanaise, suisse et allemande, sort en 2005 et remporte plusieurs prix internationaux dont le Fipresci Award Berlin 2005.

« Cette expérience (commencée en 2001) a été le déclic pour créer Umam », explique la journaliste. « Comme le massacre est extrêmement politique, il fallait vérifier toutes les informations venant des tueurs. Dans un pays normal, nous les aurions puisées dans les archives nationales, mais au Liban, nous ne pouvons pas y accéder », poursuit-elle.

C’est là qu’ Umam entre en scène, pour combler un manque lié à l’absence d’institutions publiques dignes de ce nom. L’association est à la fois un outil et un espace de réflexion sur la guerre et la « banalité du mal » qui lui est intrinsèque.

« Nous voulions comprendre cette violence collective : comment en sont-ils arrivés à commettre des actes si inhumains ? » Confronter le passé pour ne plus répéter les mêmes erreurs. « Je fais partie d’une génération qui a grandi avec la mémoire de la Shoah », dit Monika Borgmann.

L’un des objectifs d’Umam : créer des archives accessibles à tous. Photo João Sousa

« Plus nous creusons, moins nous comprenons »

Au départ, deux objectifs : créer des archives accessibles à tous et sensibiliser le public au Liban via des événements culturels pour provoquer des discussions difficiles mais nécessaires.

Au fil des événements (guerre de 2006, affrontements de mai 2008, soulèvement du 17 octobre 2019), Umam endosse un rôle politique et se donne la mission de traiter de sujets d’actualité tout en les liant au passé. « Ce travail de mémoire a montré la complexité de ce pays. Plus nous creusons, moins nous comprenons », analyse Monika Borgmann.

En 2005, le couple fonde le Hangar, un lieu de discussion et de rencontre poussant des gens de tous les milieux à venir dans la banlieue sud pour assister à des tables rondes, expositions, ateliers ou projections.

« Une fois, lors d’un événement, il y avait un cheikh qui faisait sa prière dans une cabine en vitre près de personnes qui buvaient du vin », se souvient Nathalie, assistante chercheuse depuis trois ans à Umam.

« Le Hangar, c’était une décision politique, une façon de dire “Ne donnons pas Dahyé uniquement au Hezbollah” », raconte Monika.

« En ouvrant à Haret Hreik cet espace culturel qui parle d’arts, qui fait des nuits cinéma et des mini expositions, ils ont répondu à un besoin dans ces régions marginalisées où l’accès à la culture est limité ou monolithique à cause du parti politique dominant. Ils ont offert une alternative », commente Chloé Kattar, qui effectue un doctorat à l’université de Cambridge sur la guerre civile libanaise.

Rasha el-Amir, la sœur de Lokman Slim. Photo João Sousa

« Le travail d’archives force à se poser des questions, enclencher des échanges et des réflexions », explique Nathalie, qui travaille sur les archives en lien avec le Studio Baalbeck, ancien cinéma fondé par un Palestinien et ayant fait l’objet d’une exposition dans le Hangar.

En 2010, alors que le bâtiment du cinéma est sur le point d’être démoli, le matériel cinématographique est donné à Umam. Les dizaines de milliers de documents d’archives sont rangés par thématique et ordre chronologique, organisés par l’équipe qui vérifie les pages manquantes, les rangent mais aussi les numérisent partiellement pour les ajouter à la base de données.

Un véritable travail de fourmi qui témoigne de l’exigence dont faisait preuve Lokman Slim. « Je lui demandais “qu’est-ce que tu veux ?” il me répondait “tout” », se remémore une collègue ayant requis l’anonymat.

Cet amour des archives lui vient de sa famille qui collectait depuis toujours des journaux, des brochures, des tracts ou encore des posters.

Monika Borgmann, la femme de Lokman Slim. Photo João Sousa

« Umam était sa défense »

Dans un pays encore marqué par les blessures de la guerre et qui n’est pas allé au bout du processus de réconciliation des mémoires entre les différentes communautés, la tâche du couple était herculéenne. « Ils ont effectué un travail artisanal pour collecter les archives », estime la collègue précité.

Ces archives ne sont pas que des livres, mais aussi des brochures, des interviews, des journaux, des objets tous rangés dans les locaux et ouverts au grand public.

« À la fin de la guerre, il y avait une amnésie collective, conséquence directe de la loi d’amnistie : pas de justice, de tribunaux, de dialogue ou d’initiative publique ou privée, et surtout pas de travail institutionnel de la part de l’État, ce qui a empêché une sorte de catharsis. Aujourd’hui, le travail se fait de façon dispersée et éclatée entre différents acteurs », explique Chloé Kattar.

« Le travail de Lokman est fondateur pour reconstruire une histoire orale. Construire une mémoire, c’est se mettre à la place de l’autre pour mieux se pardonner et avancer », résume l’essayiste Mona Fayad. Lire aussi L’assassinat de Lokman Slim réveille le spectre des liquidations politiques

À partir de 2008, l’association prend une nouvelle envergure. « Nous avons lancé une série d’ateliers sur la justice transitionnelle sur une durée de deux ans, accompagnés d’expositions ouvertes au public sur les disparus de la guerre civile. Nous avions commencé avec 25/30 personnes, puis fini avec 80. C’est là que nous avons commencé à gagner en visibilité », raconte Monika Borgmann.

Esprit libre et téméraire, personnage parfois provocateur, Lokman Slim incarnait une sorte de contre-miroir du Hezbollah, qu’il n’hésitait pas à critiquer sur la scène publique et depuis la banlieue sud.

Présenté comme un « chiite des ambassades » par les organes de propagande du parti, qui l’accuse d’être un agent à la solde de « l’ennemi américano-israélien », l’écrivain est menacé de mort à plusieurs reprises, avant d’être assassiné le jeudi 4 février dans le caza de Zahrani.

« Umam était sa défense », explique sa sœur, l’écrivaine Rasha el-Amir. « Sa seule arme était la mémoire. Les archives sont une manière de résister contre l’amnésie. On étudie, on réfléchit, on se remémore puis on continue. » Et maintenant ? Comment l’association peut-elle survivre sans celui qui en était incontestablement le cœur ?

« Personne n’est comme Lokman, il comprenait la valeur de toutes ces archives, même d’une simple note, grâce à ses connaissances », estime Monika Borgmann. Elle refuse toutefois de renoncer à la mission qu’ils s’étaient fixée.

« Partir ? Jamais. Encore moins après son exécution… Nous croyons en Umam, nous avons un impact… C’est ma vie, c’est vingt ans de travail. Je me le dois. Je le dois à Lokman. Ma place est ici. »

Un rassemblement aura lieu aujourd’hui dans la demeure familiale en mémoire de Lokman Slim. Il sera à son image, cosmopolite : « Des prêtres de toutes les confessions feront une prière pendant trente minutes, il y aura également une sorte de micro ouvert pour permettre aux gens de dire quelques mots sur Lokman, et une séance Zoom pour se connecter à l’étranger, notamment à la Sorbonne, établissement où a étudié Lokman… » explique son épouse.

Sur France Culture en 2019, l’écrivain ne doutait pas du fait que son travail lui survivrait.

« C’est un travail infini. Nous sommes tout à fait conscients que, finalement, peut-être qu’il va nous survivre, mais, sûrement, nous n’allons pas lui survivre. »

Note 3: Monika Borgmann stated « Je fais partie d’une génération qui a grandi avec la mémoire de la Shoah ». And I am wondering what the memory of the Shoah has to do with supporting this implanted colonial apartheid State of Israel? I would be interested in reading a few of Borgmann articles on how she views Israel policies and what are her opinions and positions on the Return of the Palestinians to their Homeland.

Note 4: US ambassador Shea started to whine and complaints and participated in the burial ceremony. And I wonder: Why No US ambassador participated in the burial of the civilians blown by Daesh and the Lebanese soldiers shot in cold blood by the Muslim extremists more many years?

“This condensed black energy of hates”; (March 1, 2010)

          “In Russia, soldiers are no better than dirt under officers’ boots.  What to think of an army where over 500 soldiers died in 2002, the equivalent of an entire battalion, just for bad treatments and bullying practices?  Mothers of soldiers have to fight against this monstrous army that devours its children.  This army system functions as a closed cultist prison” wrote Anna Politkovskaia, a journalist investigator to the daily Novaia Gazeta.

          Anna Politkovskaia, casually called Ania, flew to Chechnya 70 times within 7 years to cover the second war there and witness the atrocities and tortures; she was practically the only reporter to dare venture cover this second  war.  The first war in Chechnya (1994-96) was an object of mass demonstrations in Russia but this time around an ominous silence and media blackout was the rule over Russia.  Ania was the journalist who made waves and exposed President Poutine and the army with relentless and repeated targeted articles, strong with accurate details and names.       

          Ania interviewed mothers of soldiers which broke the deathly silence thanks to the eye-witness accounts of afflicted mothers: the Russian army in Chechnya was experiencing mass suicides of soldiers who could no longer suffer the heavy handed practices of the army and its cruel regulations. Young soldiers returned to civilian life unprepared, indifferent, and totally disorganized because the government had already forgotten them.  Most of them ended up delinquents and returned to prisons for callous activities, cold killing, and total despise of civilian life: crimes committed in the Caucasus accelerated the running wild of militaristic spirits.

          What drove Ania to anger was “the total silence of the Russian people is the prime phenomenon of the current political life today.  This system exists because the Russians have been frightened to silence.”  Ania played the mediator in 2002 to the Doubrovka hold up where hundreds of civilians were attending the musical comedy “North-East”.  The Russian commando stormed the theater using poisonous gas killing 170 civilians and injuring 500.  She also tried to mediate the Beslan hold up of a school in 2004.  The Russian authorities did their best to prevent Ania from reaching the location in Ossetia and poisoned her on her flight to the hold up.  32 Chechnya combatants were stormed by the Russia commando killing 300 kids, 11 soldiers, and 31 of the hostage takers.

          Ania was born in the US when her Ukrainian father was assigned to the UN; she lived in Russia most of her life. In October 2006 Ania was assassinated in front of her apartment.  She had a rough day: she had visited her sick mother with cancer at the hospital and paid a visit to her expecting daughter.  She used to call Poutine “The Tchekist” in reference to the Tcheka, the immediate ancestor to the KGB at the beginning of the communist regime.  Four other journalists working for Novaia Gazeta were assassinated in 2009: this daily was the sole media opened to opposition opinions.

          After the assassination of Ania, Poutine cynically commented “her influence on Russian society was insignificant.  Her assassination will cause more harm to Russia than her articles.” After Anna Politkovskaia death, her articles and diary were published and then translated in many languages. She kept a “Journal of an angry woman” that started in December 2003 to August 2006 where she reported her diary and her field investigation to the lowest quarters in Moscow.  In her diary Ania stated “The world is afraid of nuclear catastrophes; I am scared of hatred; feelings of hates are nested in the deep guts of Russians.  This condensed black energy of hatred!”




November 2022

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