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Lebanon holds breath for deal to export trash abroad

 Florence Massena. Posted February 1, 2016

It has been six months since Lebanon’s garbage crisis began in July, after the closure of the Naameh landfill and the end of the Lebanese state’s contract with Sukleen, the company in charge of transporting the garbage. Still no garbage treatment and storage solution has been found by the Chehayeb Commission, led by Agriculture Minister Akram Chehayeb since September to address the garbage piling up in the streets.

Instead, the Cabinet announced on Dec. 21 that Lebanon would export the garbage as a temporary solution. But since then, waste still lies in dumps and public fields everywhere in Lebanon, rotting on the ground and being swept about by the winter rains.

Although the Council for Development and Reconstruction announced Jan. 11 that Lebanon would export its waste over the next 18 months, nothing certain can be said right now about the details of the deal.

Nabil Abou Ghanem, adviser to the Agriculture Minister, told Al-Monitor, “The export of garbage is an alternative.” He added, “We found the solution of sending it away by boat because the municipalities and civil society refused the opening of new public landfills.” This measure doesn’t please everyone, and concerns remain regarding the nature of the deal, the cost of the entire process and the condition of the garbage that would be exported.

“The whole deal is quite blurry right now,” Ziad Abi Chaker, engineer and CEO of Cedar Environmental, told Al-Monitor. “I know for sure that maritime transport costs $125 per ton. And that is not the only cost; you have to add collection, transportation, sorting and wrapping of waste to a local facility, the transportation from this facility to the port, the loading on the ship, port fees and maritime transport fees. Also think of the unloading at the port of arrival and local port fees, as well as the transport and the gate fees of the local facility that would accept them,” Abi Chaker added.

According to his calculation, the whole process would cost between $250 and $300 per ton, whereas the Agriculture Ministry’s office communicated to Al-Monitor an estimate of $193 per ton. Abou Ghanem said, “Port fees are not going to be applied to waste; only transportation fees from the trucks to the ships, and it is the company exporting the garbage that will take care of it.”

He added, “The rest of the cost will be supported by the municipalities at the same cost they were paying for Sukleen’s services. In case of a general problem to finance this process, the government will find an alternative.”

Another issue remains at the heart of the waste being exported: will it be the new trash, still easy to sort, or the old piles still lingering from last summer and already decomposing? “The whole idea was to get rid of the old, to sort the new locally,” Abi Chaker pointed out. He added, “If the old [garbage] stays, it is an expensive measure that will be useless.

Plus, it depends of the destination. If a country takes the old, it means it is a place where the Basel Convention on the Control of Transboundary Movements of Hazardous Wastes and Their Disposal is not applied.” It means that Lebanon might export toxic and dangerous garbage that could bring disease to another country.

Although the Agriculture Ministry declared that it was acting “according to the Basel Convention,” nothing is certain concerning the waste that would be exported, especially its destination. As-Safir reported Jan. 9 that it would be exported to Sierra Leone, but the African country denied this information soon after, creating a diplomatic incident with Lebanon, according to Abou Ghanem.

“We still don’t know where the garbage is going,” he said, adding that “45-day-old and less waste will be sorted out locally. The French company Coral will do it in Beirut, but we still don’t know what to do about the older waste, including the waste that has been burnt. A French company and the British company Chinook will try to solve this issue.”

Chinook is the final company chosen by the Lebanese government after six international companies bid on the project, including the Dutch company Howa. Al-Monitor called both companies, but they refused to comment about the deal. Howa said it is not in the running.

On that matter, Abou Ghanem said, “We asked the companies to give a deposit of $2.5 million each, which the government would [keep] if they did not fulfill their part of the contract. Howa did not agree that the government would touch their deposit.” He went on, “Chinook agreed to pay $5 million and that this money would be [kept] by the government in case of violation of the contract.”

The contract between Chinook and the Lebanese government is still not signed after the agreement was delayed twice in January. According to a report published by Magazine Jan. 22, a falsification by Howa is the cause of this current blockage. The company, the report alleges, provided a fake document stating that Sierra Leone had agreed to accept Lebanese waste.

The Agriculture Ministry has not confirmed this aspect of the prospective deal so far, but the head of the Council for Development and Reconstruction, Nabil al-Jisr, confirmed Jan. 29 that Chinook had obtained Russia’s agreement to accept Lebanon’s trash, although no official comment was made from Russia.

But this 18-month solution would be a way for the government to push the municipalities to find their own solutions to treat their waste and reduce transportation costs. “Our goal is to have zero waste through better management of the issue,” Abou Ghanem said, adding, “We have to go through this crisis in order to start recycling … and use resources that could be obtained from the sorting of our garbage,” such as energy.

He declared that the Agriculture Ministry was already using organic waste to make compost, but that it had been sorted after being collected, leaving it contaminated and useless for this purpose. He is confident that within a few months, pure compost will be available for local farmers for free, if the deal is applied and sorting solutions are found.

Sebastian Castelier contributed to this article.


How one Lebanese woman is clowning around to bring laughter to refugees

Florence Massena Posted November 18, 2015

According to the UNHCR, almost 677,000 refugees have arrived on the Greek islands in 2015.

One of these islands, Lesbos, is particularly affected, with the vast majority of these refugees landing on rubber boats on the beach.

In an effort to bring a bit of laughter and joy to their journey, four clowns came for two weeks, performing every day to the great pleasure of the children.

 Sabine Choucair shared this link
The non-profit organization Clowns Without Borders performed for two weeks to offer moments of laughter and levity.

The group from Clowns Without Borders, an organization founded in Barcelona in 1993, committed to performing six shows a day for between 30 and 1,000 spectators at a time on Lesbos. From the United States, Clay Mazing, Luze Gaxiola and Molly Rose Levine joined Sabine Choucair, a Lebanese clown and art therapist, to bring laughter to refugees during their dangerous journey to Europe. They perform shows in refugee camps, bus stops and beaches, as well as smaller shows in a house

“In the first place, we had a project with Sabine as an art director to come visit the refugee camps in Lebanon,” Molly Rose Levine, director of Clowns Without Borders and logistician of the project, told Al-Monitor over Skype. “But instead we decided to run the project in Lesbos, because that’s where we are the most needed now. In fact, around 80% of the refugees crossing the Mediterranean Sea go through Lesbos on their way to Europe.” To make the project possible, they held a 10-day fundraising campaign that raised more than $5,000 from their supporters in the United States.

What brought the team to Lesbos is the feeling of emergency they got from watching the media. “We saw that everything is happening in Lesbos now, and we felt we needed to come here, they needed to see us,” Choucair explained. “And it is good we came, because everyone seems happy to see us!”

She described the stress and the fear of the people she meets every day: “They go through a horrible journey where they put themselves in danger. They are happy to be in Europe but you can still perceive the heavy burden of emotions they carry.”

The vast majority of the refugees Clowns Without Borders met on the island are from Syria. The others are mostly from Iraq, Afghanistan, Iran, Morocco, Lebanon, Egypt and even Gaza. “I even met two Lebanese families pretending to be Syrians,” Choucair laughed.

“But they couldn’t fool me!” The team encountered families who lost everything but also single young men trying to find a way to help their families back home. While on Lesbos, they register with the local authorities, who put them, space allowing, into camps according to their nationality and family situations. They stay there between three and 10 days before leaving for Athens by ferry.

For the clowns, this project has been a very moving experience teaching them the importance of their work. “At first, when we perform, a lot of children are scared and stressed. They don’t understand where they are or what’s happening,” clown and musician Mazing told Al-Monitor. “But when we start the music, make silly faces and play with them, they become children again. It’s a very beautiful thing to see. And when parents see their children laughing again, they are happy themselves. After the show, many of them come to thank us. Sometimes they tell us it’s the first time they saw their children smile in a week.”

Some argue that what refugees need most is shelter, food and health care, but according to Graxiola, another clown and musician, “They still need to laugh, relax for a moment and allow themselves to spend a ‘normal’ time just having fun. One of the camps looks like a prison,” she said. “It’s run by the police that doesn’t have enough resources to deal with that many people. Bringing clowns in this prison-like place is humanizing.”

A lot of stories from these encounters with the refugees can be read on Choucair’s Facebook page, where she posts daily updates. For instance, on Nov. 3, there was the story of a child who heard a helicopter passing by and fell to the floor, terrified. That day, the Lebanese clown posted a moving comment: “At that specific moment I couldn’t help myself from crying. I went and hugged him, the helicopter left. We continued the show and he smiled again … I hope it will be long before he hears such sounds again.”

Even among the local community and the police, who are frustrated, outnumbered and stressed by the whole situation, the clowns’ presence is happily welcome. Mazing said, “I think everybody loves us! For example, we started playing with a police officer, who told us he wasn’t a baby anymore. Maybe he was having a bad day! But today, we came back and we started playing again with him, he started laughing and even took pictures with us.

We received so much from the police in the camps, and the volunteers helping there for weeks and weeks already. They are happy to relieve the pressure.

The local community as well, frustrated from the situation, feels better when they see clowns in their local cafe.”

Until Nov. 10, the last day of Clowns Without Borders’ time on Lesbos, Levine, Mazing, Gaxiola and Choucair continued to hear stories from the refugees, shared and laughed with them. In 2016, Clowns Without Borders will look for the next place where it is most needed to help ease the journey of the refugees to Europe.

Meanwhile, Clowns Without Borders has another project that started Nov. 8 in Nepal for the people impacted by the earthquakes, and another starting in Colombia as part of a six-year partnership with local artists in Cali, an area greatly affected by historic violence and poverty. Mazing will continue to follow the refugees until Dec. 2 with his project Emergency Circus, and is still fundraising online to do so.

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Laughter: the last refuge for displaced refugee kids

With Sabine Choucair

Face à la guerre, le refuge du rire

Au Liban, des ONG comme Médecins sans frontières, Terre des Hommes ou encore l’Unicef apportent aux réfugiés syriens premiers secours et denrées alimentaires de base. Une aide indispensable pour des milliers de personnes aux vies bouleversées par le conflit engagé en 2011.

Sabine Choucair tente de faire naître un sourire sur le visage des enfants et d’apaiser les blessures de l’âme.

Au sein d’un collectif d’artistes et d’associations, cette Libanaise de 33 ans revêt des habits de clown et intervient auprès des plus jeunes, mais aussi des femmes lors de thérapies sociales.

Rencontre avec celle qui, le temps d’une représentation ou de séances de discussions, cherche à faire oublier une guerre omniprésente.

Florence Massena posted this Aug. 4, 2015

L’été dernier, avec l’association « Clowns Sans Frontières » et sa compagnie « Clown Me In », Sabine Choucair a visité plusieurs camps syriens et palestiniens au nord du Liban et dans la vallée de la Bekaa, non loin de la frontière est du pays.

C’est là, dans des conditions souvent précaires, que vit la majorité des réfugiés ayant fui la guerre civile syrienne.

Près de 1,3 million de personnes, selon le Haut-Commissariat des Nations Unies pour les réfugiés.

Pour la jeune femme, comédienne et thérapeute sociale, il s’agissait d’apporter une touche d’évasion dans le quotidien des enfants. Elle en a rencontré environ 3, 800 en 15 jours, jouant pour eux un spectacle taillé sur mesure.

Depuis son enfance, cette artiste aux multiples casquettes – née pendant la guerre civile, en 1982 – a l’habitude de capter l’attention d’un public.

Enfant star du petit écran libanais, elle présentait, à 9 ans seulement, un programme pour la jeunesse à la télévision.

« Pendant trois ans, j’étais une vedette : il n’y avait aucune émission après la guerre, tout le monde regardait ce que je faisais chaque samedi », se souvient-elle. Aujourd’hui encore, elle ne passe pas inaperçue.

Reconnaissable à sa démarche sautillante et ses habits colorés, elle contraste avec les femmes savamment apprêtées qui arpentent les rues de Beyrouth.

C’est dans la capitale libanaise qu’elle a étudié le théâtre, avant de s’intéresser aux techniques d’expression corporelle en Angleterre.

Voyageuse dans l’âme, elle n’a cessé de vadrouiller à travers le monde, effectuant des passages aux États-Unis, au Maroc ou encore au Canada.

À l’école Le Coq de Londres, elle découvre l’art du clown et l’embrasse totalement. Une activité proche des gens, demandant à la fois de se mettre en scène, mais aussi de ressentir les angoisses des autres pour mieux les apaiser.

Sabine jeunesse
Alors qu’elle n’avait pas dix ans, la jeune femme assurait déjà le spectacle. (photo Sabine Choucair)

Un clown au service du bien-être des enfants

Assez naturellement, Sabine Choucair a donné ses premiers spectacles de clown pour les enfants des populations marginalisées, sous les traits d’un personnage pour le moins surprenant, venu de lui-même durant sa formation. Il se distingue par son caractère « très militaire » et un sérieux penchant pour la paranoïa.

Appelé « Flower », il arbore de longs sourcils verts et porte des talons, mais possède un côté masculin qui amuse les enfants par sa contradiction. Très énergique, son clown fait du hula hoop et utilise le langage corporel dans ses numéros, jouant beaucoup sur la hiérarchie et improvisant avec les enfants.

Toutes mes angoisses sont parties après quelques représentations

Ce jeu de rôle est l’aboutissement d’un long processus de recherche, introspectif et douloureux. « Je ne savais pas que c’était en moi ! Mais j’y vois une partie de mon enfance et c’est génial d’en rire. Toutes mes angoisses sont parties après seulement quelques représentations publiques. »

Soulagée de ses maux par son personnage, elle propose aux enfants de suivre le même chemin et de se délester – temporairement – de leurs peurs. « Si ça a eu cet effet sur moi, je me suis dit que ça pouvait aider d’autres personnes. Avec mes activités associatives ou lorsque j’étais scout, j’avais toujours eu envie de travailler avec les gens. Tous mes choix artistiques ont été tournés vers la proximité avec le public, sans aucun mur entre acteurs et spectateurs », raconte la jeune femme.

Être sur scène ne lui suffit pas : entre 2007 et 2010, elle s’essaye à donner des formations de clown à des éducateurs d’enfants libanais, mais sent que quelque chose lui manque pour être réellement efficace.

Peu à peu, sa formule s’affine et lui permet d’aider au mieux les personnes en difficulté : elle allie les contes et la clownerie au storytelling, technique qui consiste à bâtir un récit autour de sa propre histoire. Marquée par une enfance au cœur d’une guerre civile, la trentenaire est touchée par la vision de jeunes traversant une période similaire, sans avoir eu peut-être la même chance qu’elle et sa famille.

Déplacements, traumatismes, pertes : des difficultés qu’elle a partagées et qui lui permettent de trouver les mots auprès des enfants comme des femmes, premières victimes du conflit syrien selon l’organisation Human Rights Watch.

La région de la Bekaa, ici en jaune, s'étend le long de la frontière avec la Syrie. (carte CC-BY-SA Wikimedia Commons, modifiée par Pierre Leibovici)
La région de la Bekaa, ici en jaune, s’étend le long de la frontière avec la Syrie. (carte CC-BY-SA Wikimedia Commons, modifiée par Pierre Leibovici)

Avec la crise syrienne, dès le printemps 2011, et l’arrivée massive de réfugiés qui a suivi dans les pays voisins, Sabine Choucair a travaillé aux côtés d’organisations telles que l’International Rescue Committee (IRC), au Liban oriental. Un engagement renouvelé dans le camp de Zaatari, au nord-est de la Jordanie, ainsi qu’en Turquie.

Ces zones frontalières sont faciles d’accès pour les réfugiés, arrivés en masse au gré des combats pour tenter de survivre. Massés dans des tentes de fortune, sous le soleil ou dans la boue, ils assurent leur subsistance  malgré des conditions de vie éprouvantes.

Ces réfugiés de toutes les régions syriennes ont parfois tout perdu, jusqu’à leurs proches. D’où le besoin d’exprimer de nombreux traumatismes, liés à leur exil, mais aussi à leurs problèmes familiaux ou à la perte d’un statut social.

Avec eux, c’est une méthode de travail collective qui est privilégiée, en formant des équipes de « 10 à 15 personnes réunies pour une thérapie de groupe. » Les moments d’échanges sont ponctués de jeux de clowns, d’ateliers autour des mots et du corps, « pour peu à peu parvenir à aborder des sujets très forts, des moments intenses qu’ils ont vécus ».

C’est une heure de magie pour eux, de rêve

Une fois leur conscience apaisée, l’étape suivante est de faire retranscrire à chacun sa propre histoire, à l’écrit d’abord, puis sous une forme artistique, grâce à « un petit film, une pièce de théâtre ou de danse, c’est selon. […] Tous ensemble, on invente ».

Ça, c’est pour les jeunes et les adultes. Pour les enfants, la jeune femme opte pour l’invention et le jeu. « Je pense que c’est une heure de magie pour eux, de rêve, qui les fait sortir de leur bulle de dépression, estime-t-elle. Quand les enfants rient, c’est avec tout leur cœur, ça les relaxe. Que l’on vienne à eux, même quelques heures, a quelque chose de beau car ils gardent de la magie en eux, le sentiment de la féerie du spectacle. »

Sabine Ben Hubbard
Lors des spectacles, Sabine met en avant l’expression corporelle, avec du hula hoop notamment. (photo Ben Hubbard)

Des violences à désamorcer

Pour beaucoup, la rencontre avec un clown est inédite. Sabine Choucair et son équipe font face à un public curieux, pour qui ces spectacles rompent avec l’âpreté du quotidien. « Ils passent 10 minutes à se demander quoi faire de nous, puis se prennent au jeu. On a des réactions très amusantes. Certains sont éblouis, d’autres veulent absolument nous toucher », raconte-t-elle.

Les réactions des enfants et de leurs parents sont celles qui la marquent le plus.

Un tout jeune réfugié, qu’elle a croisé dans un camp, lui a un jour confié : « Aujourd’hui c’est mieux qu’hier : hier, on jouait seulement au foot et aujourd’hui, on vous a vue. » Elle se souvient aussi des paroles d’une mère qui avait assisté à l’un des spectacles : « On est habitué aux bruits des missiles, des bombes. On a besoin de moments comme ceux-là pour enlever la peur de nos cœurs. »

Ils pensent que jouer c’est se frapper, se jeter des pierres

En jouant pour les enfants, la thérapeute sociale détecte chez eux des troubles comportementaux, traduits notamment par la violence qui émane de leurs jeux. « Ils pensent que jouer c’est se frapper, se jeter des pierres. On essaye alors de le retranscrire de façon clownesque, avec nos personnages et de tourner ces actions en ridicule », explique-t-elle.

Peut-on rire de tout avec eux ? Sabine s’est posée la question.

Elle joue des saynètes qui sont censées leur parler, mais a parfois des doutes sur certains de ses numéros. Dans l’une de ses interprétations par exemple, un clown « décédé » revient à la vie.

Délicat, peut-être, pour des jeunes qui vivent ou ont vécu la mort autour d’eux. Pourtant, ça ne les empêche pas de rire. « J’ai aussi un numéro de jonglage avec des couteaux. On leur montre que c’est dangereux ! Finalement, ce sont les actes les plus morbides qui ont le plus de succès », constate-t-elle quelque peu surprise. « Quand ils comprennent que c’est un jeu, c’est une bonne manière d’aborder des sujets sérieux et graves. Ils en ont besoin. Ils savent que tout ça est ridicule et que, dans l’histoire, ce sont eux les plus intelligents. »

La parole des femmes

« Travailler avec des gens », pour la jeune clown, c’est aussi aller à la rencontre des femmes. Les acteurs qui interviennent au Moyen-Orient le font parfois avec une vision et des codes très européens, ce qui peut compliquer le dialogue.

« Il leur arrive de penser savoir ce qui est juste ou pas, mais c’est très délicat quand on travaille avec des femmes », insiste Sabine.

Celle-ci s’est engagée aux côtés de l’International Rescue Committee en 2014, qui lui a demandé d’appliquer sa méthode de thérapie sociale pour des femmes de différents camps au Liban, en Jordanie et en Turquie.

Elle collabore de manière indépendante avec différents organismes d’aide pour mettre en place des activités pérennes et adaptées aux envies des femmes, en décalage avec l’accompagnement généralement établi. « Eux, ils ont leurs agendas, ils pensent à dans cinq ans. De mon côté, je veux travailler avec les gens, avec des trucs vrais. Je fonctionne d’une autre façon.»

« Il faut leur dire que notre culture, ils ne peuvent pas la changer » , lui ont répété certaines femmes, ou encore  : « se marier jeune, on le fait depuis toujours, on en a marre qu’ils viennent nous dire de ne pas le faire. »

Lorsqu’elle évoque le women empowerment [l’émancipation féminine, NDLR] prôné par certaines organisations, la trentenaire s’agace : « C’est un grand mot qui attire beaucoup d’argent mais cause pas mal de problèmes. Par exemple, à force de répéter aux femmes battues de quitter leur mari, certaines se révoltent et quittent la maison. Mais après ? Je veux bien, je ne dis pas que c’est une mauvaise idée, mais l’ONG ne peut pas prendre en charge sa famille. Elle doit ensuite retourner chez son mari et là, c’est pire ! »

Sabine portrait
Toujours en mouvement, Sabine jouera dans un festival de rue à Alexandrie en Égypte, au mois d’octobre. (photo Sabine Choucair)

Artiste, thérapeute, libanaise… Sous ses différentes identités, Sabine Choucair poursuit aujourd’hui son chemin.

Après une récente collaboration avec l’Unicef autour d’un projet de storytelling digital, elle a travaillé auprès d’adolescents syriens dans la Bekaa dans le cadre d’un programme de l’ONG Terre des Hommes-Italie. Dans ses bagages, la trentenaire emporte à chaque voyage ses convictions.

À travers un Proche-Orient qui lui est cher, elle manie humour et écoute pour apporter aux communautés en souffrance une once de réconfort. Avec ou sans nez rouge.




May 2022

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